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El ágata

El ágata es un mineral silíceo semiprecioso, una variedad de calcedonia, que se da en franjas de color y transparencia variados. Es esencialmente cuarzo, por lo que sus propiedades físicas generales son las de ese mineral.

El ágata se encuentra por todo el mundo. En los Estados Unidos, se produce en varios estados occidentales; los principales proveedores de estas gemas son Oregón, Washington, Idaho y Montana.

La mayoría de ágatas se producen en cavidades dentro de rocas eruptivas o en lavas antiguas. Estas ágatas tienen una estructura estratificada, cuyas capas sucesivas —que se hacen visibles como bandas— son aproximadamente paralelas a las paredes de la cavidad.

La manera como se cree que se forman las ágatas es como sigue. Durante el enfriamiento de la lava, el vapor y otros gases forman burbujas. Las burbujas, sorprendidas por la solidificación de la lava, quedan atrapadas en ella y forman unas cavidades. Mucho tiempo después de haberse solidificado la lava hasta convertirse en roca, un flujo de agua llevando sílice en solución —probablemente como silicato alcalino— penetra en la burbuja y se coagula como silicio coloidal (gel de sílice). Los componentes ferrosos solubles de la roca circundante se disuelven en el silicio coloidal y producen las capas regulares de hidróxido de hierro que se observan en las ágatas. Finalmente, todo el material coloidal se solidifica gradualmente por la pérdida de agua y por la cristalización de buena parte de la sílice como cuarzo. Durante la cristalización, las bandas de colores no se perturban.

Las variedades de ágata se caracterizan por peculiaridades en la forma y color de las franjas, que se ven en secciones cuando se cortan en ángulos rectos con respecto a las capas. En el ágata cinta, las franjas aparecen como líneas rectas cuando se ven en sección transversal. Este tipo de ágata, con franjas blancas que alternan con franjas negras, marrones o rojas, se conoce como ónix. El ágata anillada tiene franjas circulares concéntricas de diferentes colores. El ágata musgo es una variedad que tiene incrustado material de color verde que se dispone en filamentos y en otras formas semejantes a un crecimiento vegetal.

La industria del trabajo del ágata apareció hace varios siglos en el distrito alemán de Idar-Oberstein, donde las ágatas eran abundantes. A partir de 1900, la mayoría de las ágatas se obtienen en Brasil y Uruguay.

La mayoría de ágatas comerciales se tiñen artificialmente de tal manera que las piedras de color gris sombrío, que no resultan atractivas, se vuelvan valiosas para uso ornamental.

Fuentes

Encyclopedia Britannica (2010). agate.

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