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plancton

sustantivo masculino
Biología (finales del siglo 19) Conjunto de vegetales y animales acuáticos, diminutos y flotantes, que viven en la superficie o cerca de ella y son desplazados pasivamente por las aguas saladas o dulces en las que habitan. Son fuente de alimento para muchas especies acuáticas.

Antónimo: necton.

Inglés: plankton.

Palabras derivadas: planctónico (adjetivo).

Etimología

A través del alemán Plankton, del griego πλαγκτόν, πλανκτόν (plagktón, planktón), «lo que va errante», forma neutra de πλαγκτός, πλανκτός (plagktós, planktós), «deriva», «vagabundeo»; de πλαζεσθάι (plazesthai), «errar», «deambular»; voz media de πλαζειν (plazein), «descarriar».

Fuentes

Merriam-Webster. Dictionary of the English Language: plankton.

Oxford. Concise Oxford Dictionary of Current English, 8th edition: plankton.

Real Academia Española de la Lengua. Diccionario de la Real Academia Española de la Lengua, 22ª edición: plancton.

plancton aéreo

frase sustantiva masculina
Biología Conjunto de seres vivos de pequeño tamaño que flotan en la atmósfera.

Inglés: ?.

Fuentes

Larousse (2004). Gran diccionario Larousse de la lengua española: plancton aéreo.

El plancton

El plancton es el conjunto de los organismos marinos y de agua dulce, los cuales, debido a que no son móviles o son demasiado pequeños o demasiado débiles como para nadar contra la corriente, viven flotando a la deriva.

El término plancton es un nombre colectivo para todos los organismos de ese tipo e incluyen a ciertas algas, bacterias, protozoarios, crustáceos, moluscos y celentéreos, así como representantes de casi todos los otros phylum animales.

El plancton se diferencia del necton, que está compuesto por animales con una buena capacidad para nadar, y del bentos, que incluye a los organismos sésiles, reptantes y enterradores del lecho marino.

Las enormes algas flotantes, como por ejemplo los sargazos (género Sargassum, que constituyen el Mar de los Sargazos), y varias otras algas multicelulares relacionadas no son consideradas plancton, sino pleuston.

Los organismos que reposan o nadan en la película superficial del agua se llaman neuston (por ejemplo, el alga Ochromonas).

El plancton es la base productiva de los ecosistemas marinos y de agua dulce, pues provee alimento para animales más grandes e, indirectamente, para los humanos, cuyas industrias pesqueras dependen de él.

Como recurso humano, el plancton recién ha empezado a ser desarrollado y explotado. Con el tiempo, podría llegar a convertirse en la fuente de alimento principal de la humanidad, en vista de su alta productividad biológica y su amplia distribución.

En varias ocasiones se ha demostrado que el cultivo de algas a gran escala es técnicamente posible. El alga verde unicelular Chorella sp., por ejemplo, se ha usado particularmente con este fin. Mediante condiciones generosas de cultivo, la producción se dirige hacia un contenido proteínico de más del 50%. Aunque esta proteína tiene un balance adecuado de aminoácidos esenciales, su bajo grado de digestibilidad previene su uso práctico.

El fitoplancton podría volverse cada vez más importante en los viajes espaciales como fuente de alimento y para el intercambio de gases. Las algas podrían transformar el dióxido de carbono liberado durante la respiración de las tripulaciones espaciales en sustancias orgánicas, mientras que el oxígeno liberado durante este proceso podría mantener la respiración humana.

La comunidad vegetal del plancton se llama fitoplancton, y la comunidad animal se conoce como zooplancton. Esta división, aunque conveniente, no está exenta de errores, ya que, estrictamente hablando, muchos organismos planctónicos no son plantas ni animales, sino que se describen mejor como protistas.

Cuando se usa el tamaño como criterio, el plancton puede subdividirse en macroplancton, microplancton y nanoplancton, aunque no se pueden establecer líneas claras entre cada una de estas categorías.

El macroplancton se puede colectar con un filtro grueso, y los detalles morfológicos de los organismos individuales se pueden distinguir fácilmente. Estas formas, de un milímetro o más de longitud, ordinariamente no incluyen el fitoplancton.

El microplancton (también llamado plancton de filtro) está compuesto por organismos de entre 0.05 y 1 milímetros de tamaño, y es una mezcla de fitoplancton y zooplancton. El límite inferior de su rango de tamaño es fijado por la apertura de la tela más fina usada en los filtros para plancton.

El nanoplancton (o plancton enano) pasa a través de todos los filtros y consiste de formas de un tamaño menor que 0.05 milímetros. El nanoplancton está dominado por los organismos fitoplanctónicos.

Los principales componentes del fitoplancton marino pertenecen a los grupos de las algas, e incluyen las diatomeas, los dinoflagelados y los cocolitofóridos. En la mayoría de muestras planctónicas, se encuentran silicoflagelados, criptomónadas y algas verdes. El fitoplancton de agua dulce, usualmente rico en algas verdes, también incluye diatomeas, algas verdeazuladas y flagelados verdaderos.

El zooplancton se divide en dos grupos. El plancton temporal consiste de huevos y larvas planctónicos de los miembros del bentos y el necton; el plancton permanente incluye todos los animales que viven sus ciclos de vida completos en estado de flotación. El plancton temporal, particularmente abundante en áreas costeras, es característicamente de ocurrencia estacional, aunque las variaciones en la época de desove de especies diferentes aseguran su presencia en todas las estaciones.

En el plancton permanente se pueden encontrar representantes de casi todos los phylum del reino animal. Los protozoarios, los foraminíferos planctónicos y los radiolarios son tan abundantes y generalizados, que sus esqueletos constituyen el grueso de los sedimentos del fondo marino sobre extensas áreas oceánicas. En agua dulce no están presentes.

Los protozoarios ciliados están representados mayormente por los tintínnidos, que miden de 20 a 640 micras, y algunas veces se presentan en grandes cantidades.

Entre los celentéreos planctónicos están los hermosos sifonóforos (como por ejemplo los del género Physalia) y las medusas. También son comunes los ctenóforos planctónicos como los del género Mnemiopsis.

Los rotíferos de agua dulce también pueden estar presentes en vastas cantidades en el plancton durante la estación cálida.

Un grupo de organismos que se pueden encontrar en todas las latitudes, tanto en la superficie del agua como a grandes profundidades, son los quetognatos (phyllum Chaetognatha), como por ejemplo los del género Sagitta, que al mismo tiempo son importantes consumidores de plancton.

Las ostras, los mejillones, otros bivalvos marinos y los caracoles marinos también comienzan su vida como larvas planctónicas. Los opistobranquios (gasterópodos de la subclase Opisthobranchia, antes clasificados como el orden Pteropoda) desarrollan sus ciclos de vida completos como plancton.

Los crustáceos son los miembros más importantes del zooplancton. Son la contraparte marina de los insectos en la tierra. Los artrópodos son, tanto en el mar como en la tierra, el phyllum más diverso y más numeroso de todos los phyllum animales.

El copépodo Calanus finmarchicus es un importante alimento para el arenque, mientras que el eufáusido Euphausia superba, conocido comúnmente como krill, es la principal fuente de alimento para las ballenas azules y el rorcual en el océano antártico. Estas ballenas, especialmente la azul y los rorcuales, migran hacia aguas donde estos crustáceos desovan; el rápido crecimiento de estos enormes mamíferos, que se alimentan íntegramente del plancton, es impresionante.

Hay una tendencia pronunciada a que el zooplancton migre verticalmente en las horas del día, tanto en los lagos como en el mar. Este comportamiento migratorio varía con las etapas del ciclo de vida, las estaciones del año, la latitud, la estructura hidrográfica y las condiciones meteorológicas. Generalmente, los animales ascienden hasta la superficie al ponerse el sol y descienden al amanecer. Durante la medianoche, si no hay un estímulo óptico (como por ejemplo la luz de la Luna o luz artificial), algunos animales retornan a las profundidades diurnas, luego se acercan a la superficie una vez más justo antes del amanecer. Conforme el sol se levanta, todos descienden a sus niveles diurnos.

Por definición, las bacterias y los hongos encontrados en el agua pertenecen al plancton, pero debido a las técnicas especiales necesarias para su muestreo e identificación, generalmente se les considera separadamente. Estos organismos son importantes para la transformación de la materia orgánica muerta en nutrientes inorgánicos para las plantas. Algunos de estos microorganismos marinos y dulceacuícolas (incluyendo las algas verdeazuladas) fijan el nitrógeno molecular del aire disuelto en el agua, formando amoníaco o nutrientes relacionados importantes para el crecimiento del fitoplancton. Aunque se conoce poco acerca de la magnitud de la fijación de nitrógeno, siempre se encuentran hongos y bacterias en las muestras de agua. Una situación peculiar ocurre en el Mar Negro, donde el agua por debajo de 130 a 180 metros contiene sulfuro de hidrógeno en vez de oxígeno. Bajo estas condiciones, sólo se encuentran bacterias.

La productividad de un área depende de la disponibilidad de nutrientes y de la estabilidad del agua. Las corrientes que fluyen cerca de los continentes son importantes para la producción de plancton de algunas áreas. La corriente de California (la continuación de la corriente de Kuroshivo del Japón) causa un transporte del agua mar adentro desde la costa y la combina con una corriente compensadora, rica en nutrientes, a lo largo de la costa de California, para volver a esta área altamente productiva. La misma situación existe a lo largo de la costa oeste del sur de África, que es influida por la corriente de Benguela, y en las afueras de la costa oeste de Sudamérica, influida por la corriente peruana.

En el mar, un suministro adecuado de nutrientes, incluyendo el dióxido de carbono, permite que el fitoplancton y las algas bentónicas transformen la energía luminosa del Sol en compuestos químicos ricos en energía mediante la fotosíntesis.

Las algas del fondo marino son responsables de alrededor del 2 por ciento de la producción primaria del océano; el restante 98 por ciento se puede atribuir al fitoplancton.

La mayor parte del fitoplancton sirve de alimento al zooplancton, aunque una parte de aquel es arrastrado fuera de la zona iluminada. Tras su muerte, este fitoplancton experimenta una mineralización química, una degradación bacteriana o una transformación en sedimento.

La producción del fitoplancton generalmente es mayor entre los 5 a 10 metros por debajo de la superficie del agua. Es posible que la alta intensidad luminosa y la carencia de nutrientes en las regiones por encima de los 5 metros sean las causas de una fotosíntesis por debajo del nivel óptimo.

Aunque las bacterias se encuentran en todas las profundidades, son más abundantes tanto inmediatamente por debajo de las grandes poblaciones de fitoplancton como justo por encima del fondo.

El zooplancton sirve directamente como alimento para los peces (como la anchoveta, las sardinas o los arenques) o los mamíferos marinos (como las ballenas, por ejemplo). Para que el hombre pueda aprovechar el plancton, por lo general éste debe pasar primero por varios eslabones de la cadena alimenticia. Debido a que se calcula que cada eslabón en la cadena alimenticia genera un 90 por ciento de pérdida de la energía original obtenida del Sol, existe una considerable pérdida de energía conforme el número de eslabones de la cadena alimenticia se incrementa.

Fuentes

Encyclopedia Britannica (2010). plankton.

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